Quando estás sob pressão, pressiona
A W52-FC Porto era sem dúvida a equipa favorita a entrar na 82ª edição da prova, tendo vencido cinco das últimas seis edições. Isto vem com uma longa lista de pressões, da comunicação social e dos fãs, sem falar dos patrocinadores. Ser o favorito também vem com a expectativa de outras equipas, de que seriam responsáveis por controlar a corrida, o que, claro, é uma tarefa que exige muitos recursos (e os recursos são limitados a sete ciclistas...). Após o prólogo e as etapas iniciais, outras equipas mantiveram a liderança e a seleção portuguesa foi, portanto, absolvida de perseguir os melhores momentos do dia. Na etapa 2, Joni Brandão atacou o pelotão perseguidor nos quilómetros finais e ficou em segundo, subindo ao topo da CG. O tempo ganho foi mínimo, mas foi a pressão que fez a diferença e que os adversários sentiram. Em seguida, novamente na etapa 4, a equipa colocou três atletas na frente, num ponto crítico da subida e isso dividiu o pelotão em várias partes. Mais pressão sentida, o que deixou o eventual vencedor Amaro Antunes na plataforma perfeita para fazer a sua jogada na final, onde um dos principais rivais da equipa estava isolado, o que resultou num jersey de bolinhas vermelhas para Antunes no final da etapa.

Mantém a tua concorrência a tentar adivinhar
Na equipa havia três vencedores anteriores e um que havia sido vice-campeão várias vezes e estava ansioso para converter seus quase-tri numa entrada para os livros de história. Com a ação desordenada no início da corrida, a equipa ainda tinha três ciclistas que estavam na disputa após a etapa 4, e o pior classificado na CG foi o vencedor de 2019! Em determinado momento o Rodrigues dava um passo, no outro era o Brandão, depois o Antunes. Isso tornou muito difícil para as outras equipas formarem um plano de batalha eficaz - afinal, para derrotar o seu inimigo, é preciso saber quem ele é. Em nenhum momento da corrida, até às últimas etapas, as outras equipas puderam perceber exatamente quem era o líder da equipa W52-FC Porto. Considerando que a prova foi vencida por apenas 10 segundos, esse fator pode ter sido o único responsável pela vitória.

Vence ou aprende
A prova de 2021 viu a mais jovem equipa da UCI Continental Team, a SwiftCarbon Pro Cycling, do Reino Unido, tentar a sua sorte nas corridas no continente, naquela que é conhecida como a 4º Grand Tour. Pode-se dizer que esta é a grande liga para os ciclistas relativamente inexperientes e jovens. Foi um batismo de fogo, mas para o seu crédito absoluto, os atletas absorveram cada momento, embora o nível estivesse muito além do que esperavam. Saíram de Portugal de mãos vazias em termos de troféus e camisolas multicoloridas, mas o que aprenderam ultrapassou isso, bem como o dia-a-dia a sofrer no terreno desafiante, no calor escaldante. Era tudo parte do quadro geral, onde a estratégia da equipa era usar a corrida como uma preparação para o Tour da Grã-Bretanha, a corrida em casa e a sua melhor oportunidade durante toda a temporada para provar o seu valor. Não há espaço suficiente aqui para mencionar todas as lições aprendidas. Essa é outra história. Mas podemos afirmar com toda a certeza que estes sete ciclistas foram alterados a nível molecular e aprenderam tanto em 10 dias como desde que andaram de bicicleta pela primeira vez.

A prática leva à perfeição (e ganha corridas)
O eventual vencedor da corrida, Antunes, foi para a etapa final com 42 segundos de vantagem sobre Mauricio Moreira. Mas Moreira acelerou demasiado numa curva apertada, derrapou e perdeu o controlo da bicicleta. Amaro simplesmente teve que manter a calma e pedalar até à vitória. Gostamos de pensar que isto aconteceu porque ele pedalava uma Neurogen, no entanto, isso tiraria a atenção a todos os detalhes da sua preparação. Uma parte crítica dessa preparação é mais significativa pelas suas próprias palavras, logo após o término do contrarrelógio: “Num percurso como este são os pequenos detalhes... Na curva onde o Mauricio caiu eu treinei umas 10, 15 vezes... para ter certeza de que não falharia.”.

Tenta e volta a tentar, porque nunca sabes o que pode acontecer
A equipa SwiftCarbon Pro Cycling apareceu fora da sua profundidade e no que diz respeito à forma e experiência dos ciclistas locais. A estatura também veio - a maioria com mais de 1,80m e 70kg, pouco adequada ao terreno pontiagudo pelo qual a Volta a Portugal é conhecida. Mas eles tentaram a sorte de qualquer forma, numa verdadeira abordagem de David e Golias. Qual a pior coisa que pode acontecer? Na etapa 1, Andy Turner envolveu-se na escaramuça inicial, quando o fugitivo tentou escapar. Isso falhou. No dia seguinte, tentou novamente e seguiu, desta vez junto com Kyle Murphy e Marvin Scheulin. O trio tornou-se imediatamente numa dupla à medida que o final se aproximava, e com o lapso de tempo que tinham, parecia claro que o vencedor viria a ser um dos dois. Na última subida as pernas de Turner cederam e ele foi alcançado, deixando Murphy subir ao pódio. A SwiftCarbon Pro Cycling entrou em ação, desta vez com Alex Peters. O terreno foi certamente mais desafiador do que a segunda etapa e Peters chegou a Santo Tirso com o merecido 11º lugar. À medida que a corrida (e o calor) aumentavam, a equipa do Reino Unido entrou em modo de sobrevivência. Mas enquanto mostravam os rostos de sofrimento, a sangrar, os distribuidores em Portugal eram inundados com perguntas sobre as suas bicicletas, tendo um dos distribuidores da SwiftCarbon vendido todas as bicicletas da marca que tinha em stock. Isto é o que designamos por patrocinador feliz!

Quando a tua concorrência pensa que vais fazer uma coisa, faz outra
Na partida para a etapa 9, Antunes tinha uma pequena vantagem sobre a concorrência e precisava de a aumentar. Para a W52-FC Porto era morrer ou fazer de tudo para chegar à final na primeira subida ao topo da Senhora da Graça. No fim de contas, a corrida realmente começou a ganhar forma na descida anterior à lendária escalada. Os ciclistas começaram a atacar na descida sinuosa, tendo consciência de que as habilidades de condução da bicicleta por parte de Moreira não são as melhores. Na sequência vieram Brandão e Rodrigues, que imediatamente foram para a frente e começaram a puxar forte no ataque de Marques, um dos grandes rivais de Antunes, com este isolado atrás no grupo de perseguição. A tática convencional teria ditado que Rodrigues e Brandão esperassem pelo líder e não puxassem por Marques. Mas a equipa aproveitou a vantagem do trio líder, deixando a Efapel à sua perseguição, suavizando o seu potencial ataque perto do topo. Eles não tiveram escolha a não ser obedecer ao lance de xadrez pouco ortodoxo e jogar direto nas mãos da melhor seleção de Portugal. Amaro aproveitou ao máximo e só lhe restou pedalar forte o máximo de tempo que pôde, até ao fim. O resto é história para o ciclismo e outra grande lição para todos nós.