Tendo conquistado a sua primeira medalha de sempre no triatlo dos Jogos Olímpicos do Rio, a manhã de Henri Schoeman em Copacabana seguiu exatamente o seu caminho. Se ele planeasse o dia perfeito - o clima, a água, o terreno, as circunstâncias da corrida - seria este. Tudo o que ele precisava fazer era pedalar, pedalar e correr para obter o melhor resultado de todos os tempos, ou desde então, no triatlo. Perturbando vários favoritos à medalha, ele levou o bronze. Foi realmente assim tão fácil? Como em qualquer grande sucesso desportivo internacional, no auge do triatlo com as maiores apostas - provavelmente não. Aqui está a história por trás do conto de fadas.

Para todos os que assistiam ao evento, parecia que as estrelas estavam alinhadas para um conjunto perfeito de condições de corrida. Claro, muitos fatores enfrentaram o caminho de Schoeman. Mas o que os livros não registaram foi a luta antes mesmo da corrida começar. Ele estava realmente doente uma semana antes da corrida, com uma infeção no peito e febre - deitado na cama em lágrimas, era a hora mais negra que um atleta, prestes a participar na maior corrida da sua vida, poderia ter.

Trabalhando em estreita colaboração com o médico da equipa, com o início em questão, ele tinha um foco - a recuperação. Finalmente, um dia antes da corrida, ele recebeu a aprovação para competir. A palavra "alívio" não chegaria nem perto para descrever as emoções nas 24 horas que antecederam o início da sirene. Pela admissão de Schoeman, a doença pode ter sido uma bênção disfarçada, a sua atenção desviada para melhorar e não se preocupar com a corrida. Além disso, num percurso difícil como o do Rio, deixar de lado o seu estilo agressivo de corrida, recuar e manter algo em reserva, provou ser a abordagem correta.

Schoeman tem um background muito ligado à natação (o seu irmão é um atleta olímpico) e, vindo de Durban, o banho quente do mar encaixa na perfeição. A proibição de utilização do fato de triatlo semi-seco também aumentou sua vantagem. Para os fãs que assistiam em casa, tudo parecia estar planeado, mas depois da corrida, Schoeman sugeriu o contrário: "Eu não me senti bem, provavelmente porque não treinei nos dias anteriores. Saí da água por volta do sexto lugar e a T1 (transição do mergulho para o ciclo) levou séculos porque não consegui colocar o clipe do capacete - devo ter perdido bem mais de 10 segundos. Eu apenas assisti às pessoas a passarem por mim. Eu apenas disse a mim mesmo para me acalmar e colocá-lo lentamente! Mais tarde vi a acorrida na televisão e pude ver o pânico!”

Já esgotado, ele chegou ao grupo da frente na sua bicicleta, com um grande esforço, colocando-o na zona vermelha numa subida íngreme. Enquanto ele estava a dar o sue máximo para seguir na roda do grupo, este partiu-se e ele foi o único a conseguir seguir com eles. Agora, estava numa posição privilegiada: aquele pequeno grupo de dez incluía os irmãos Brownlee - ambos medalhistas em Londres e favoritos da corrida. As suas maiores ameaças, Mario Mola e Richard Murray e outros corredores realmente velozes, estavam presos no grupo de perseguição.

Os Brownlees conduziam o ritmo com força, aumentando a diferença e pressionando Mola e Murray a perseguir. Mas mesmo que as cartas caíssem a favor de Schoeman, permanecer no grupo da frente era uma tarefa difícil, com a subida íngreme de paralelepípedos colocando uma picada nas pernas de todos, exceto nos ciclistas mais fortes. Num pequeno grupo, ele foi obrigado a contribuir com o trabalho para manter o ritmo alto e era aí que brilhavam as corridas de Schoeman. “Planeei as minhas curvas na frente, para atingir a frente na seção intermédia da estrada plana. Então poderia voltar ao rio e recuperar a tempo da subida íngreme. A cada volta, ele sabia que estava um passo mais perto de um bom resultado.

Naturalmente, perguntamos-lhe como é que a sua bicicleta lidava com o curso desafiador e técnico. Durante a temporada, ele alternava entre a Ultravox e a Hypervox e parecia gostar das duas. Considerando as superfícies das estradas do Rio, ele optou inicialmente pela Ultravox, que é um pouco mais compatível. Mas, diante da possibilidade de se encontrar num pequeno grupo da frente, ele queria uma vantagem aerodinâmica e mudou para a Hypervox (ele estava certo!). "Na corrida, foi incrível - na subida, senti que cada watt entrava na estrada e lidava muito bem com as secções difíceis."

Na corrida, depois de grandes esforços na bicicleta, Schoeman sentiu-se lento. Um T2 suave viu-o em sexto, em contato com Varga na frente. Em segundos, o rápido Brownlees acelerou o ritmo e Luis seguiu-o. Schoeman permaneceu cauteloso, mantendo o seu próprio ritmo, paciente. Na verdade, ele sabia que os corredores rápidos como Mola e Murray teriam que ir a fundo para os conseguir apanhar.

Luis não durou muito, diminuindo o ritmo. Com o ritmo constante e alto de Schoeman, ele ficou em terceiro. “Eu sabia que tinha de manter o meu ritmo. Na última volta, comecei a sentir cãibras – os meus músculos não estavam a fazer muito na última semana.” A faltar cerca de um quilómetro, Murray estava quase atrás dele, mas um esforço final impediu o desafio. Alegria, exaustão, alívio e uma vida inteira de emoções... o bronze era dele.

Sabendo que a sua vida mudaria para sempre, Schoeman ainda mantinha a postura que lhe rendeu o status de herói nacional. Poucos dias depois, ele estava de volta ao trabalho - treinando para as próximas corridas e na temporada seguinte. "Agora eu tenho um alvo nas costas e vou à procura de uma medalha de ouro em Tóquio, para vencer os Brownlees!"

Bem, como todos sabemos, ele terá de esperar mais um ano para conquista essa medalha e, nessa altura, ele estará a pedalar a nova Racevox. É uma bicicleta versátil, desenvolvida para um percurso duro e diversificado como o do Rio, tendo sido projetada para assumir todas as condições de corrida que um percurso profissional pode oferecer a um ciclista de classe mundial. Mal podemos esperar por Tóquio 2021.